De que se alimentan las sanguijuelas

Sanguijuela plana

Las sanguijuelas son gusanos segmentados con ventosas en cada extremo. Su cuerpo es aplanado, mucho más ancho que grueso. Suelen ser de color oscuro, a menudo marrón o a veces negro o verde oscuro. Algunas especies no tienen marcas, otras tienen manchas y rayas. Las sanguijuelas más pequeñas no crecen más de 5 mm, pero algunas especies grandes pueden llegar a medir más de 25 cm. Muchas especies de sanguijuelas tienen uno o más pares de ojos visibles en la parte superior de su parte delantera. Las especies de sanguijuelas que chupan sangre tienen dientes afilados. Las especies depredadoras pueden tener dientes o tener sólo mandíbulas trituradoras.

Las sanguijuelas ponen huevos en capullos y las crías que salen del cascarón tienen el mismo aspecto y comportamiento que los pequeños adultos. No cambian mucho a medida que crecen, sólo se hacen más grandes. Las sanguijuelas que viven en hábitats que se congelan o secan durante parte del año se entierran en el barro y permanecen inactivas hasta que el hábitat mejora. El ritmo de crecimiento de las sanguijuelas depende en gran medida de la temperatura y del suministro de alimentos. La mayoría de las especies pueden madurar en pocas semanas o meses si las condiciones son buenas.

¿Se pueden comer sanguijuelas?

Las sanguijuelas, a menudo llamadas chupasangres, son una parte importante de la red alimentaria natural de los lagos. La mayoría de las especies de sanguijuelas se alimentan de gusanos, caracoles y larvas de insectos. Algunas especies prefieren huéspedes vertebrados como peces, reptiles y mamíferos. Las sanguijuelas son una fuente de alimento para vertebrados como peces, patos y tortugas. Suelen encontrarse en aguas poco profundas y protegidas, entre plantas acuáticas o bajo piedras, troncos y otros desechos.

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Una sanguijuela puede ingerir varias veces su propio peso en sangre, tras lo cual se deja caer y busca un escondite. No volverá a alimentarse durante semanas o incluso meses. La saliva de las sanguijuelas contiene un anestésico para que sus víctimas no sientan que les rompen la piel. También contiene un anticoagulante, llamado hirudina, que pasa a la herida para facilitar el flujo de sangre.

Las sanguijuelas se reproducen en primavera. Las sanguijuelas jóvenes salen de sus capullos varias semanas después, ¡justo a tiempo para la temporada de natación! Aunque son criaturas generalmente nocturnas, las sanguijuelas se sienten atraídas por las perturbaciones del agua creadas por la natación y el vadeo. Las sanguijuelas prefieren las zonas poco profundas y protegidas de los lagos. También prefieren las zonas con maleza acuática, ramas sumergidas u otros restos en los que adherirse o esconderse. Nadar en aguas más profundas y en zonas libres de plantas y desechos reducirá la probabilidad de que una sanguijuela le encuentre.

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Con qué frecuencia comen las sanguijuelas

Las sanguijuelas son gusanos segmentados, parásitos o depredadores, que forman parte de la subclase Hirudinea del filo Annelida. Están estrechamente emparentadas con los oligoquetos, entre los que se encuentra la lombriz de tierra, y al igual que ellos tienen cuerpos segmentados blandos y musculosos que pueden alargarse y contraerse. Ambos grupos son hermafroditas y tienen un clitelo, pero las sanguijuelas suelen diferenciarse de los oligoquetos por tener ventosas en ambos extremos y por tener marcas anulares que no se corresponden con su segmentación interna. El cuerpo es musculoso y relativamente sólido, y el celoma, la espaciosa cavidad corporal que se encuentra en otros anélidos, se reduce a pequeños canales.

La mayoría de las sanguijuelas viven en hábitats de agua dulce, aunque algunas especies pueden encontrarse en entornos terrestres o marinos. Las especies más conocidas, como la sanguijuela medicinal, Hirudo medicinalis, son hematófagas, se adhieren a un huésped con una ventosa y se alimentan de sangre, habiendo segregado primero el péptido hirudina para evitar la coagulación de la sangre. Las mandíbulas utilizadas para perforar la piel son sustituidas en otras especies por una probóscide que se introduce en la piel. Una minoría de especies de sanguijuelas son depredadoras, sobre todo de pequeños invertebrados.

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Cómo identificar una sanguijuela

Mark Sandeman no trabaja, asesora, posee acciones ni recibe financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no ha revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

El único problema de chupar sangre es que hay que hacerlo con mucho cuidado, sobre todo si el animal del que la chupas puede morderte o arrancarte. Así que a las sanguijuelas, como a todos los chupasangres, les gusta morder sin causar demasiado dolor. Les gusta morder en lugares donde es difícil encontrarlas.

Las sanguijuelas no son el único animal que se alimenta de la sangre de los animales. Otros son los mosquitos, las garrapatas, los murciélagos vampiros (sí, existen, pero sólo en Sudamérica), las chinches, los piojos, otros insectos y la lamprea. Todos ellos se alimentan de animales más grandes, pero no los matan, por lo que se les llama parásitos.

Todos los parásitos viven sobre o dentro de otros animales y muchos de ellos se alimentan de sangre. La sangre es fácil de recoger, tanto si está dentro como fuera del cuerpo. Es muy nutritiva y siempre hay mucha, por lo que el animal del que se alimenta el parásito suele tener algo de sobra.

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